Om exact zes uur vertrekt Marcel van Vliet van het bivak voor zijn test ritten. Hoewel de heren hun best doen om niemand wakker te maken is een kwartiertje later vrijwel iedereen uit zijn slaapzak gekropen. Een ochtendgloren in de woestijn maak je tijdens je leven niet vaak mee, maar alle concentratie is gericht op het opvouwen van de tentjes. Met één speciale slag is de hele tent opgevouwen. Althans, zo hoort het…

De laatste volledige testdag is aangebroken, want ’s avonds vertrekken de eersten al weer richting het vliegveld van Tunis. En aangezien de weg van Douz naar Tunis niet zo’n supersonische snelweg is, zoals al eerder beschreven deze week, vertrekt ook de servicetruck inclusief de twee rally trucks om twee uur ’s nachts richting de haven van Tunis. Na weer vele routes door het mulle zand is er in de tweede helft van de middag toch nog tijd voor een evaluatie. Naast de technische zaken geeft iedereen ook zijn visie op de afgelopen testdagen. Alsvolgt:

Peter Versluis: “Er is veel vooruitgang geboekt ten opzichte van de eerste dag. De trucks liggen fantastisch op de weg en het team is helemaal top. Ik heb wel gezien dat het onmogelijk is om op dit niveau als eenling een Dakar te gaan rijden. Ik heb het team als een echte eenheid ervaren. Opvallend was dat de rust voortdurend bewaard bleef. Een teken van professionaliteit. We hebben veel tips gekregen van Marcel van Vliet en Franz Echter. Marcel rijdt wat behoudender, Franz gaat gewoon erg hard. Vandaag hebben we bewezen dat ons team ook in moeilijke situaties kan functioneren. We vertrokken vanmorgen met een kapotte schokbreker en we hebben desondanks vandaag heel veel kilometers gemaakt . Dit was dus rijden onder moeilijke omstandigheden, iets dat ook in de wedstrijd kan voorkomen. Ik kijk terug op heel geslaagde dagen!

Cor Euser: “Voor mij is de afgelopen dagen het bewijs geleverd dat het team er staat zoals het een paar jaar geleden eindigde. In mijn ogen heeft VeKa een geoliede machine overgenomen. Verder hebben we de balans gevonden tussen snelheid en veiligheid. We hebben met beleid gereden en we zijn toch snel over de proeven gegaan. Het schakelen en remmen hebben we nu onder de knie, dat klinkt een beetje simpel maar met een Dakar truck rijden is echt heel iets anders dan met een racewagen. Bijvoorbeeld het inschatten hoe hard je over een bult heen kunt is al een uitdaging op zichzelf.” Cor had overigens een slechte nacht in het bivak vanwege de kwinsels die op het dak van de servicetruck rondhuppelden. Wat een kwinsel is? Cor: ”Je denkt toch zeker niet dat ik m’n slaapzak uitga om te kijken wat een kwinsel is…. Ha, ha, ha!”

Pieter van Kruijsdijk: “Ik heb de Dakar één keer gereden als amateur, met een Bowler. Dit team is inderdaad wel even iets anders, iedereen is op elkaar ingespeeld. Ik vind het gewoon een eer om voor dit professionele team te mogen rijden. Die professionaliteit blijkt ook uit het aantal fout momenten. In mijn verleden spraken we van een “oeps-moment”, dan ging het maar net goed. Vandaag heb ik niet één “oeps-moment” meegemaakt en we hebben toch ècht stevig doorgereden! Er was heel veel rust in de auto, dat getuigt van professionaliteit! Vandaag hebben we bovendien stukken gezien die je in de originele Dakar niet ziet. Dat zegt ook iets over de gekozen trainingsroutes. Hier en daar leek het landschap zelfs op een sneeuwlandschap. … en de temperaturen, daar kunnen we goed tegen. We zijn gewend om tussen de veertig en vijftig graden in de wedstrijdauto te hebben, dus een dag als vandaag – die maatgevend is voor de Dakar – gaat prima. ”

Bert Jan Richters: “Ik hou van kort en krachtig: voor mij is alles boven verwachting! Vanwege de enorme dosis ervaring van alle betrokkenen heb ik er veel vertrouwen in.”

Fred van Putten: “Ik ben zeer tevreden! Iedere dag is er geleerd en opgepikt. Marcel van Vliet en Franz Echter zijn zeer ervaren Dakar-stuurmannen, Cor Euser en Peter Versluis hebben veel ervaring opgezogen. Voor mij is bewezen dat door hun ervaring als autocrosser, zij de juiste inschatting van de zanderige ondergrond maken. Het team zal er staan, alle mensen passen goed bij elkaar, we hebben geen solisten maar allemaal teamplayers in de groep.”

Serge Bruynkens: “Heel positief! Het was voor mij een verrassing dat ik gebeld werd door Bert Jan Richters, aangezien ik mijn deelname met een ander team had geannuleerd en helemaal niet zou rijden. Een aanbod om voor dit professionele team te rijden, was te mooi om waar te zijn. Afgelopen dagen is mijn idee van professionaliteit alleen maar bevestigd, ik heb veel gereden met Marcel en Bernard. We hebben veel details doorgesproken , want iedere rijder heeft zijn eigen wensen over de uitwisseling van de informatie. En we hebben elkaar goed leren kennen, ook niet onbelangrijk! Voor mij is het voor de eerste keer dat we met z’n drieën in de cabine zitten, voorheen deelde ik de auto altijd met één persoon. En Bernard gaat er nog voor zorgen dat mijn ideeën over de inrichting van de navigatieplaats worden uitgevoerd. Ik ben ervan overtuigd dat we een goed team vormen!”

Marcel van Vliet: “Het is mooi om met de MAN truck te rijden. Het is een ander concept dan wat ik gewend ben. Het oefen terrein is voor mij bekend en het is een mooi gebied om de truck uit te proberen. Alle Dakar elementen zijn aanwezig. Bovendien heeft Serge veel ervaring en Bernard ook. Bernard heeft zelfs een Dakar overwinning op zijn naam staan. Ik voel gewoon dat we met z’n drieën een sterke combinatie vormen. Wanneer ik Dakar gereden heb? In 2003, 2005, 2007, 2009, 2010. Mijn jongensdroom heb ik gerealiseerd, met een etappe overwinning op mijn naam en ik heb op het podium gestaan. Mission accomplished en nu weer een nieuwe missie, met een heel nieuw VeKa-MAN team. En de afgelopen dagen heb ik ervaren dat alles op orde is!”

Frank Deenen: “Het waren heel interessante dagen. Ik heb nog nooit een test meegemaakt. Het voordeel is dat je de mensen beter leert kennen omdat er meer tijd voor is. Je krijgt er meer teamgevoel van, de Dakar rally is hectisch en weinig tijd voor andere zaken. Ik ben bij de trucks betrokken sinds 2008 en mijn zorg vooraf was hoe we de trucks na de testdagen terug krijgen. Blijft het heel???? Gelukkig is dat goed gegaan en ik vind dat alle nieuwe mensen goed aansluiten bij de bestaande groep.”

Bernard der Kinderen: “Ik ben tevreden. Mijn grote angst vooraf was of er door onervarenheid geen grote schades zouden ontstaan. Dat is mij honderd procent meegevallen. Een testweek als deze is voor mij behoorlijk intensief. Men moet meerijden en naderhand repareren. Ik ben tenslotte eindverantwoordelijk voor de techniek en dat geeft druk. Met mijn technische collega’s Paul en Frank ging het perfect. We weten elkaar bijna blindelings te vinden. En alle rijders hebben met beleid gereden. Er moest tijdens deze dagen ook niet te veel gebeuren, zaterdag 30 oktober hebben we de pre proloog te Valkenswaard en 25 en 26 november moeten de trucks ingescheept worden in Le Havre. Daarvoor moeten al mijn lijstjes zijn afgewerkt…. en dat kan veel werk zijn!”

Paul Willems: “Ik ben meegeweest naar de vorige Dakar en naar de Transoriental rally, maar deze testdagen zijn nieuw voor mij. Het is een andere manier van werken dan tijdens de rally. Veel meer persoonlijk contact en er worden veel technische details uitgewisseld. De saamhorigheid wordt hierdoor veel groter!”

Artur Klein: “Ik ben aangenaam verrast dat Peter, Cor en Marcel zo snel de juiste insteek met de MAN trucks gevonden hadden. Alle drie hebben ze een zeer goed technisch gevoel voor de mogelijkheden van de rally trucks. Ze zijn in zeer korte tijd in het team geïntegreerd, ze communiceren goed en weten hun bevindingen met schakelen, koppel, remmen, vering enzovoorts voortdurend om zetten in verbeteringen. Ik zie veel toekomst aangezien deze rijders en de technici op dezelfde golflengte zitten.”

Detlef Ruf: ”Er is nog steeds veel werk te doen. Na de afgelopen dagen ben ik ervan overtuigd dat we goed samenwerken, het was een hele positieve start. Het potentieel is er om een uitstekend team te hebben.”

Franz Echter kon geen commentaar geven, aangezien hij woensdagochtend al vroeg naar Duitsland was teruggereisd. Tijdens een servicecontrole op late dinsdagavond op de parkeerplaats vlakbij het hotel, zei hij dat hij de afgelopen dagen een professioneel nieuw MAN team aan het werk had gezien dat met vertrouwen aan Dakar kan gaan deelnemen. De toekomst gaat het leren, de testdagen waren in ieder geval een bevestiging dat het ingeschatte potentieel daadwerkelijk aanwezig is. Kortom: de Dakar test in Tunesie was op alle fronten powerful!!!